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En búsqueda del pasado


Este dibujo del artista James E. Taylor es de la oficina del Freedmen's Bureau en el estado de Virginia en 1866.

Este dibujo del artista James E. Taylor es de la oficina del Freedmen's Bureau en el estado de Virginia en 1866.

La búsqueda de los antepasados ahora es más fácil para los descendientes de esclavos en Estados Unidos.

Existen métodos para que algunos estadounidenses puedan investigar quiénes fueron sus antepasados que llegaron desde Europa a asentarse a este continente hace cientos de años.

Pero los ancestros de millones de estadounidenses fueron esclavos a los que se les asignaba solamente un nombre, no apellidos. Y si se les daba un apellido, usualmente era el de sus dueños, así que la búsqueda de antepasados para los afroamericanos puede ser muy difícil.

Pero dos colecciones históricas pueden ayudarles a estos estadounidenses.

Registros de la era de la reconstrucción

Cuando la Guerra Civil de EE.UU. terminaba en la década de 1860, el Congreso creó dos agencias para ayudar a los recién liberados esclavos a lidiar con su nueva vida en medio de los blancos que los habían mantenido en cautiverio en el área sur del país.

Una de ellas fue la Freedmen’s Bureau, o agencia para el hombre libre, una entidad de servicio social que ayudó a los antes esclavos a registrar matrimonios, nacimientos y muertes, reclamar terrenos que fueron confiscados de sus antiguos dueños y a resolver disputas legales.

La otra fue el Freedmen’s Bank, o banco para el hombre libre, el cual fue diseñado para que los ciudadanos negros tuvieran un lugar seguro donde mantener su dinero.

Cada institución mantuvo registros meticulosos. Estos documentos hubieran sido de mucha ayuda para los afroamericanos quienes, años después, trataron de averiguar sus orígenes familiares, pero estuvieron archivados en cajas o en rollos de microfilme sin ser catalogados. Así que solamente les eran útiles a aquellos investigadores con conocimiento de ellos y con el tiempo de buscar entre miles de registros.

Ayuda de los mormones

Pero todo eso cambió hace unos años. La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días, conocidos como mormones, transcribió y catalogó miles de registros de microfilme del Freedmen’s Bank y colocó la información en un disco compacto.
Más de 500 presos de la Prisión Estatal de Utah colaboraron con el proyecto voluntariamente también.

Este es un ejemplo de uno de los registros en el disco:
“Amanda Harris, creció en – Atlanta Georgia.No se indica la edad. Color de piel –amarilla. Ocupación ‘en casa’.Esposo –Thomas. Niños – Rosa, Bell, Robert, Carol (muerta), tres murieron jóvenes. Fue llevada a Atlanta cuando niña. Fue tomada de su madre por comerciantes. Estaba muy pequeña para saber de algún familiar.

Howard Dodson, historiador y director de Centro Schomburg de Investigaciones de la Cultura Negra en Nueva York, dijo que estos registros proveen un “puente” desde los tiempos de negros libres hacia los tiempos de esclavitud.

También hay buenas noticias para aquellos que les gustaría examinar los amplios registros del Freedmen’s Bureau.

En 2000, el Congreso ordenó que los registros de papel de esa agencia, los cuales se encontraban guardados en miles de cajas en el edificio de Archivos Nacionales, fueran catalogados y transferidos a microfilme.

La labor fue encomendada a la Universidad Howard, la cual fue fundada en Washington en 1867 por el comisionario del Freedmen’s Bureau. Y, una vez más, los mormones están ayudando.

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